Hoy se cumplen 125 años del nacimiento del hawaiiano Duke Kahanamoku, en el ambiente más conocido como “The Big Kahuna”, considerado como el inventor del surfing moderno. Duke nació en Honolulu en 1890, heredó el nombre de Duke de su padre que lo llevaba en honor a el Principe Alfredo, Duque de Edimburgo que había estado de visita en la isla.

Duke saltó a la fama debido a ser uno de los mayores exponentes de su época en la natación. Compitió en los Juegos Olímpicos de Estocolmo en 1912, donde ganó dos medallas, y luego participó en los de Amberes en 1920′y en París en 1924.

El surf fue siempre parte de su vida. En su juventud, Duke  prefería la tabla de surf de la vieja escuela, construida al estilo de las antiguas tablas “olo” hawaianas (Estas en teoría pertenecían a la realeza). Hecha de madera del árbol de Koa, medía 4,8 m (16 pies) y pesaba 52 kg (114 libras). La tabla carecía de quila<, que aún no se había inventado. En su carrera posterior, a menudo utilizaría tablas más pequeñas, pero siempre prefería las que estaban hechas de madera.

Entre sus participaciones en las Olimpiadas y tras retirarse de la competición olímpica, “The Big Kahuna” viajó por distintos lugares del mundo, en especial Australia y los Estados Unidos, ofreciendo exhibiciones de natación. Fue en este periodo cuando popularizó el deporte del surf, que hasta entonces sólo se conocía en Hawái, al incluir también exhibiciones de surf en sus visitas. La demostración de surf que realizó en la playa ‘Freshwater Beach’ de Sydney el 23 de diciembre de 1914 se considera de forma universal como el día más importante dentro del desarrollo del surf en Australia. La tabla que montó Kahanamoku se conserva en el ‘Freshwater Surf Club’ y en algunas ocasiones se puede ver. Existe una estatua suya al comienzo de la playa.

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Luego, durante el tiempo que residió en el Sur de California, Kahanamoku también actuó como extra de Hollywood y como actor en varias películas. De este modo, estableció contactos con gente que después daría publicidad al surf. Kahanamoku formó también parte del ‘Los Angeles Athletic Club’, en calidad de socorrista además de competir con equipos tanto de natación como de waterpolo.

El 14 de junio de 1925, mientras vivía en Newport Beach, California, Kahanamoku rescató a ocho hombres de un barco pesquero que volcó ante el fuerte oleaje al intentar acceder al puerto de la ciudad. Veintinueve pescadores cayeron al agua, diecisiete de los cuales fallecieron. Con la ayuda de su tabla de surf, fue capaz de ir y volver rápidamente a la orilla, aumentando el número de víctimas rescatadas. Otros dos surfistas salvaron a cuatro pescadores más. El jefe de policía de Newport en aquel momento, calificó los esfuerzos de Duke como “el rescate más sobrehumano con una tabla de surf jamás contemplado por el mundo”. De este modo nació la tradición por la que los socorristas siempre tienen listas tablas de surf para sus rescates.

Duke Kahanamoku fue la primera persona en ser reconocida tanto en el Salón de la Fama de la Natación como en el Salón de la Fama del Surf. Los campeonatos de surf Duke Kahanamoku Invitational Surfing Championships llevan ese nombre en su honor. Fue también sheriff de Honolulú, Hawái de 1932 a 1961.

En la playa de Waikiki de Honolulú, se honra su recuerdo con un monumento, que muestra a Duke Kahanamoku con su tabla de surf. Muchas personas le rinden tributo colocando lei en su estatua.

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Fuenta @surfinglatino.com